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cómo limitar el riesgo de fraude

En 2017, miles de inversores en más de 175 países encontraron sus bolsillos vacíos después de invertir casi $4 mil millones en una criptomoneda llamada OneCoin. La mente maestra detrás del proyecto, Ruja Ignatova, desapareció y se cree que falta la cantidad total.

Esta noticia tocó la fibra sensible en el mundo de las criptomonedas. La BBC incluso le dedicó un podcast. Y si bien este caso fue una estafa a gran escala, el hecho es que los esquemas fraudulentos proliferan en el mundo de los activos criptográficos, que incluyen criptomonedas (como Bitcoin) y tokens no fungibles (NFT). Poseer estos tokens otorga a los inversores derechos que pueden tomar varias formas (ya sea acceso a un activo como una obra de arte, un servicio o algo similar como poseer una acción).

He estado interesado en la investigación del fraude durante muchos años, primero en mi práctica profesional como contador forense y contador, luego como investigador. Estoy particularmente interesado en los factores que conducen al fraude y los indicadores y efectos del fraude. Más recientemente, mi interés se ha centrado en las estafas relacionadas con criptoactivos, ya que estas nuevas tecnologías traen consigo nuevos riesgos y limitaciones a los que se enfrentan tanto los usuarios/inversionistas como los reguladores.

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Un informe de 2018 de una empresa de criptoactivos estimó que casi el 80 por ciento de todas las ofertas iniciales de monedas (ICO) lanzadas en 2017, como la emisión de nuevas criptomonedas, fueron fraudulentas. Por supuesto, no es posible medir con precisión la cantidad anual de fraude, especialmente porque la mayoría no se informa a las autoridades correspondientes. Sin embargo, este número alarmante aún debería preguntar a los inversores potenciales cómo gestionar los riesgos que están tomando.

Cabe señalar que los criptoactivos están sujetos a poca o ninguna regulación en todo el mundo. Los reguladores como la Autorité des Marchés Financiers de Québec y la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU. han estado trabajando en este tema durante algún tiempo, pero la regulación se está quedando atrás en ciertas áreas. Una de las razones de esto es la naturaleza descentralizada y sin fronteras de estas inversiones, lo que dificulta especialmente el desarrollo y la aplicación de leyes y reglamentos.

Invertir en criptoactivos se enmarca en el campo de la tecnología financiera, comúnmente conocida como fintech. Las herramientas para invertir en fintech difieren significativamente de las utilizadas en las finanzas tradicionales. Los inversionistas de Fintech a menudo están motivados por una búsqueda de ganancias rápidas que bordea la especulación.

De hecho, los signos de fraude que han existido durante mucho tiempo en las finanzas tradicionales, como la inversión en bolsa, también están presentes en fintech. Solo piense en las promesas de rendimientos increíbles que superan con creces lo que generan los mercados regulados. O la presión que algunos proveedores de productos financieros ejercen sobre los inversores para que actúen rápidamente, empujando a los inversores a invertir su dinero sin tomarse el tiempo para considerar su decisión.

Los inversores sienten especialmente esta urgencia cuando un desarrollador juega con su miedo a perder una oportunidad de inversión increíble, lo que los impulsa a recaudar sus fondos rápidamente para diferenciarse de la competencia. Podría trazarse un paralelo con las promociones en las tiendas de productos vendidos a precios reducidos mientras se afirma que las cantidades son limitadas. Sin embargo, en el caso de las inversiones, esto a menudo resulta ser más un esquema fraudulento que una oportunidad atractiva.

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El aspecto tecnológico de los criptoactivos ha dado lugar a la aparición de nuevos indicadores de fraude. Debido a que estos difieren de lo que los inversores suelen escuchar de quienes les informan sobre los riesgos, incluidos los asesores de inversión, es muy importante que los inversores presten mucha atención a los proyectos en los que pretenden invertir.

De hecho, la falta (o casi falta) de regulación significa que, por ahora, los inversores son los únicos responsables de protegerse contra los esquemas fraudulentos que abundan en la industria. Algunos fondos mutuos ofrecen fondos cotizados en bolsa de criptomonedas. Sin embargo, el hecho es que estas inversiones conllevan un riesgo de volatilidad.

Al igual que con una inversión tradicional, los equipos detrás de la ICO publican el llamado “libro blanco”. Al igual que un prospecto para una oferta pública, cuando una empresa recauda fondos adicionales a través de una oferta de acciones, por ejemplo, este documento proporciona al inversionista potencial una gran cantidad de información sobre el proyecto propuesto. Explica, entre otras cosas, cómo funciona el proyecto y quién es el equipo que está detrás.

Sin embargo, ahí es donde terminan las similitudes con los folletos, ya que, a diferencia de los folletos, los libros blancos no están regulados. Esto permite que un emisor muestre lo que quiere y, por el contrario, omita información que podría ser útil para un inversor potencial.

Es importante tener en cuenta que para la mayoría de los proyectos, cualquiera puede publicar un libro blanco. Sin embargo, los reguladores recomiendan encarecidamente que se registre la empresa en cuestión, no solo para generar confianza con los inversores potenciales, sino, lo que es más importante, para garantizar que se sigan las normas existentes.

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Hay nuevos signos de estafas exclusivos de los criptoactivos. Hemos visto libros blancos que contienen elementos contradictorios, inconsistencias o incluso errores en nombre de una empresa detrás de un proyecto. Algunos documentos técnicos se copian de otros proyectos y se revisan rápidamente, dejando atrás los errores tipográficos. Cabe señalar que la ICO suele ser un proyecto único y una copia suele indicar un proyecto fraudulento.

Otro indicador de posible fraude es un libro blanco en el que ciertos pasajes son demasiado complejos para leerlos con facilidad. Esto debería hacer que el inversionista potencial cuestione la seriedad del proyecto. El objetivo principal de un libro blanco es informar a un inversor, por lo que nunca se debe utilizar un lenguaje abstruso para proyectos presentados como coherentes.

Además, debido a la complejidad tecnológica de la obra, el equipo humano que hay detrás del proyecto es especialmente importante para el éxito del mismo. Por lo tanto, si la documentación del proyecto no contiene una descripción del equipo, ya sea en el libro blanco o en su sitio web, esta ausencia debería generar dudas para un inversor.

De hecho, normalmente es bastante fácil ponerse en contacto con el equipo detrás de la ICO para hacer preguntas u obtener información adicional sobre el proyecto, lo que no es el caso con las finanzas tradicionales. Nuevamente, si un inversionista potencial no puede ponerse en contacto con el equipo, hay motivos para cuestionar la seriedad del proyecto.

Encontrar cualquiera de los signos de fraude descritos anteriormente no significa necesariamente que un proyecto sea fraudulento. Sin embargo, reconocer estos signos posicionará mejor a un inversor para hacer frente a los riesgos de inversión relacionados con las estafas, que son particularmente frecuentes en el ecosistema de criptoactivos.

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